Крокодилы и аллигаторы

Крокодилы и аллигаторы принадлежат к числу древнейших обитателей Земли, превосходя по возрасту даже динозавров. Их внешний вид почти не изменился со времен первой эволюции, и ныне семейство этих крупнейших рептилий насчитывает около 20 видов.

Крокодилы и аллигаторы появились на планете около 200 млн. лет назад, на закате великой эпохи ящеров (эволюция человека началась лишь около млн. лет назад). В те времена они вели сугубо сухопутный, а не водный образ жизни, как их нынешние потомки. Ноги у них были длиннее,а морды короче, чем у знакомых нам крокодилов.

Но если к концу мезозойской эры, т.е. около 65 млн. лет назад, многие наземные животные, включая динозавров, постепенно вымерли, то крокодилы и аллигаторы как-то сумели приспособиться к новым условиям.

Виды крокодилов и аллигаторов

Все крокодилы и аллигаторы вместе с их близкими родственниками кайманами и гавиалами принадлежат к отрядх Crocodylia. Их безошибочно можно узнать по ящерицеобразной форме тела, защитному панцирю из роговых щитком и громадным мощным челюстям, усеянным множеством страшных зубом. Все они относятся к отряду крокодилом и обитают в жарких регионах планеты.

Крокодилы делятся на три семейства - собственно крокодилом, аллигатором и кайманом. Существует и отдельный вид – индийский гавиал. Крокодилы отличаются от кайманов и аллигаторов более изящным телосложением и вытянутой мордой. У последних головы шире и короче. Крокодила легко отличить и потому, что у него при закрытой пасти с обеих сторон хорошо видны четвертые зубы нижней челюсти. У аллигаторов этот зуб прячется в ямке и потому незаметен. Внешне довольно похожие друг на друга, равные виды все же отличаются по габаритам - от 1,5 до почти 7м.

Повадки крокодилов и аллигаторов

Все крокодилы селятся у воды - болота, пруда, озера, тихой реки или протока, где и проводят большую часть суток, будучи холоднокровными или пойкилотермными животными, они нуждаются в моде для поддержания постоянной температуры тела. Ночуют они обычно в водоеме, а весь день греются на солнышке где-нибудь на берегу. В самую жару они забираются в тень или соскальзывают в прохладную воду. В жаркий полдень часто можно увидеть крокодила с широко раскрытой пастью. Не имея потовых желез, они, подобно собакам, спасаются таким способом от перегрева благодаря испарению воды со слизистой оболочки рта.

Жизнь крокодилов и аллигаторов

Мирно уживаясь в больших группах, крокодилы все же ревностно охраняют смою территорию, и в группе обычно присутствует доминирующий самец. Он больше времени проводит в воде, патрулируя границы своего участка, отгоняя других крупных самцом и часто издавая громогласный рев. Все крокодилы обладают богатым словарным запасом - хрюкают, шипят, хрипло квакают и рычат, по-видимому, ведя свои крокодильи разговоры.

Выйдя на сушу, крокодилы обычно передвигаются неспешной развалистой походкой на широко расставленных лапах. В случае необходимости они могут перейти на неуклюжий галоп или тихонько подкрасться ползком на брюхе. Зато они превосходно плавают, отталкиваясь не короткими перепончатыми лапами, а с помощью длинного сильного хвоста. Они могут подолгу неподвижно лежать в воде, выставив на воздух только ноздри, глаза и уши, расположенные в верхней части головы.

Крокодилы дышат атмосферным воздухом, но могут подолгу находиться под модой. Когда крокодил ныряет, его уши и ноздри закрываются особыми клапанами, а глаза защищает тонкая пленка. В погоне за добычей или спасаясь бегством от агрессивного сородича, он способен, несмотря на весь свой вес, почти вертикально выпрыгивать из воды.

Рацион крокодилов и аллигаторов

Все крокодилы плотоядны. Своими широкими хваткими челюстями и зловещей ухмылкой они давно завоевали репутацию беспощадных и агрессивных хищников. На людей они повсюду наводят ужас, однако меню крокодилов зависит от их собственных габаритов и той живности, которая водится в округе.

Вылупившиеся из яиц детеныши и молодняк питаются насекомыми, головастиками, улитками, мелкой рыбешкой, крабами и другими ракообразными и моллюсками. В начале жизни они растут довольно быстро, а так как в этот период им по зубам только маленькая добыча, то и подкрепляться приходится часто.

По мере роста крокодилов увеличиваются и размеры добычи, и перерывы между трапезами. Поначалу они едят крупную рыбу и рептилий, а позднее переходят на млекопитающих. Все, что оказывается в пределах досягаемости их страшных челюстей - обезьяны, буйволы, зебры, змеи, даже люди - они считают своей законной добычей, и не один беспечный зверь, подойдя к водопою, становится жертвой крокодила. Не брезгуют они и падалью. Но какими бы острыми и внушительными ни были зубы этих рептилий, они все же не способны разрывать добычу на части и жевать пищу. Выследив жертву у края воды, крокодил или аллигатор обычно хватает ее и старается затащить под воду, чтобы утопить. Затем мертвое животное приходится заталкивать в какую-нибудь яму под берегом и ждать, пока его шкура размякнет, а мясо достаточно протухнет, чтобы удачливый охотник смог отрывать кусок за куском. Есть и другой способ охоты - сжав челюстями жертву, крокодил крутит сальто в воде, стараясь оторвать от нее куски мяса, которые проглатывает целиком. Крупные животные часто служат обедом целой стае крокодилов, которые наперебой отхватывают лакомые куски.

Кракодилы рыболовы

Рыбу крокодилы ловят, ловко хватая челюстями, либо прижимая ко дну на мелководье. Ее тоже проглатывают целиком, обычно головой вперед, чтобы жабры и колючие плавники не повредили нежных покровов крокодильей глотки. Большинство крокодилов заглатывает с пищей разные предметы - камни и деревяшки, вероятно, чтобы ускорить и без того стремительное пищеварение.

У каждого вида крокодильего племени свои особые охотничьи приемы. Одни до крайности ленивы и терпеливо дожидаются, пока добыча чуть ли не сама свалится им в пасть. Другие - особенно нильские крокодилы - куда более агрессивны, устраивая засады или даже преследуя приглянувшуюся жертву. Иногда они сбивают с ног неосторожного зверя ударом мощного хвоста. Самый водоплавающий из крокодилов, гавиал, кормится в основном рыбой. Этот искусный рыболов попросту носится в воде, крутя раскрытой пастью из стороны в сторону, чтобы захватить побольше рыбы.Крокодилы и аллигаторы: Длинноносый гавиал питается рыбой. Легко скользя в воде, он хватает все, что проплывает мимо.Все крокодилы откладывают яйца, из которых со временем выходят полностью сформировавшиеся малыши. Спаривание происходит в воде в разное время года, в зависимости от вида и места обитания. Примерно через месяц после спаривания самка отыскивает на суше место для кладки. Некоторые виды выкапываю для этого яму в песке, иные же - в частности, американский аллигатор - устраивают гнездо из грязи и полусгнивших растений, которые самка собирает и приносит в пасти. Крайне важно поддерживать в кладке постоянную температуру, а это непросто, если снаружи суточные колебания температуры достигают 20°С.

Самка откладывает с полуминутными интервалами от 20 до 80 овальных яиц. В отличие от большинства рептилий, она исправно выполняет материнские обязанности и, закопав кладку, неусыпно ее охраняет, бросаясь на любого, кто подойдет слишком близко. Период инкубации длится до трех месяцев, и все это время самка поддерживает влажность в гнезде, орошая его своей мочой либо тотчас ложась на гнездо после выхода из воды. Американский аллигатор при необходимости даже убирает часть гниющей растительности, чтобы сохранить нужную температуру. Обычно все это время самки крокодилов постятся, живя за счет жировых накоплений в спине и хвосте.

Готовые выбраться на свет малыши пробивают скорлупу специальным зубом, растущим на кончике пасти. Они предупреждаю мамашу о своем появлении, издавая особые квакающие звуки, а та разгребает кладку и помогает выбраться из яиц тем, кто замешкался. Затем она осторожно собирает малышей в пасть и несет к воде, где и выпускает их «в мир».

Потомство кракодилов

Юные крокодильчики, миниатюрные копии своих родителей, первые несколько недель жизни питаются из оставшегося у них желткового мешка. Мамаша продолжает присматривать за потомством и охранять его, ибо малыши пока совершенно беззащитны и легко могут стать добычей выдры, енота, аиста, черепахи, крупной рыбины или водяной змеи. За год детеныши вдвое перерастаю любого из своих потенциальных врагов. Прежде чем пуститься в странствия, они до полутора лет живут в одном водоеме с матерью. В трехлетнем возрасте они покидаю родное болото и осваиваю собственную территорию.

В зависимости от вида половая зрелость наступает у крокодилов и аллигаторов с достижением определенной длины тела, в возрасте от 5 до 15 лет. Все они отменные долгожители. Говорят, что некоторые особи живут на воле до 100 лет, хотя этому нет достоверных доказательств.

Почитание крокодилов и аллигаторов

Как ни печально, но, благополучно прожив около 200 млн. лет, некоторые виды крокодилов в наши дни были поставлены человеком на грань полного исчезновения. Охотник сам превратился в добычу, и сейчас ему грозит гибель почти во всех зонах прежнего обитания, т.е. по всей Африке, Азии, Австралии и Южной Америке.

С древних времен человек смертельно боялся и почитал крокодилов и аллигаторов, кое-где даже поклоняясь им как богам. В древнем Египте одним из главнейших богов был Себек - бог в образе крокодила - и мумии рептилий хоронили в гробницах вместе с высокопоставленными сановниками. В других частях света - Африке, Индии, на Филиппинах и Борнео - крокодил был окружен не меньшим поклонением, а австралийские аборигены верили, что одна из крупнейших рек континента была сотворена крокодилом, который прогрыз челюстями ее русло.

Истребление кракодилов и аллигаторов

В позднейшие века человек ополчился на крокодилов и аллигаторов и начал их повсюду истреблять - отчасти стараясь уберечь от них домашний скот, а во многих регионах и себе в пищу. Но только когда весь мир охватила мода на изделия из крокодиловой кожи, совпавшая по времени с изобретением современного огнестрельного оружия, популяция этих животных начала стремительно сокращаться. Цифры просто чудовищны. Ежегодно в Южной Америке убивали до 1 млн. кайманов; в 1929 г. было продано 190000 шкур американских аллигаторов; в 1950 г. в Танзании было добыто 12500 крокодильих шкур. Как полагают, если бы в 1944 году не были приняты законы о защите американского аллигатора, этот вид был бы давно истреблен. В Африке нильский крокодил исчез из многих традиционных мест обитания на севере континента. Индийского гавиала, вероятно, уже нет на воле. В 1973 году на водном пути протяженностью 5000 км, ранее изобиловавшем гавиалами, было замечено всего шесть особей.Крокодилы и аллигаторы: Выползающий из воды американский аллигатор. За исключением единственного китайского вида, все аллигаторы живут в обеих Америках. Как у всех рептилий, их лапы расположены по бокам тела, и на суше они не слишком расторопны.Сейчас почти повсюду в мире крокодилы взяты под защиту, но, как ни удивительно для нашей эпохи бережного отношения к природе, торговля крокодиловыми шкурами, к сожалению, все еще остается очень доходным бизнесом. За шкуры платят такие высокие цепы, что нищие туземные пароды Южной Америки готовы рисковать жизнью, чтобы выследить и убить аллигатора. При этом истребляют всех без разбора, в том числе самок и молодых крокодилов. Таким образом, уничтожаются грядущие поколения, что грозит непредсказуемыми экологическими последствиями.

Исчезновение мест обитания кракодилов и аллигаторов

Это еще одни фактор, неизбежно ставящий крокодилов на грань вымирания, причем в той же Южной Америке и Юго-Восточной Азии. Там, где возводят дамбы и прокладывают каналы в целях переноса русел рек и создания новых районов земледелия и цивилизации, дикой природе наносится непоправимый урон. Из-за вырубки джунглей уменьшается объем осадков, и те водоемы, в которых раньше водились крокодилы, полностью пересыхают.

Вымирание этих животных вызывает серьезную тревогу не только потому, что исчезает целый вид, но и потому, что этим нарушается экологический баланс в регионе. Например, во флоридском заповеднике Эверглейдс аллигаторы едят пятнистую панцирную щуку с костистой чешуей, которая, лишившись природного врага, вскоре истребила бы здесь всех окуней и лещей. К тому же аллигаторы помогают выжить другим животным в засушливое время года. Они выкапывают в земле ямы, создавая небольшие водоемы, где рыба находит убежище, а птицы, рептилии и млекопитающие - водопой.