Зайцы

Зайцы, которых сегодня во всем мире насчитывают около 20 видов, обитают в самых разных регионах - от заполярной тундры и иссушенных солнцем пустынь до щедрого разнотравья степей, лугов и лесной чащи.

Далекие предки нынешних зайцев прыгали по Земле добрых 50 млн. лет назад. Когда ученые впервые занялись классификацией этих милых ушастиков, их поначалу отнесли к отряду грызунов из-за длинных передних резцов и вегетарианского рациона. Однако в начале прошлого века их вместе с кроликами и пищухами выделили в отдельный отряд. В эту группу входят зайцы и их многочисленные американские родичи, по всем статьям отвечающие видовому стандарту. Нередко зайцами ошибочно называют многих близкородственных грызунов. К примеру, водяные и южноафриканские кролики, щетинистые и полосатые суматранские зайцы таковыми вовсе не являются.

Внешний вид зайцев

По своим габаритам зайцы близки к енотам. В зависимости от вида длина заячьего тела с головой составляет 40-75 см. Будучи сравнительно беззащитными, эти зверьки являются желанной добычей для многих хищников, но благодаря длинным ушам и прекрасному обонянию умеют вовремя учуять опасность. К тому же, длинные задние конечности в сочетании со стройным, несколько суженным по бокам телом делают их превосходными спринтерами, и они без особого труда уходят от погони. На коротких дистанциях некоторые зайцы достигают скорости 80 км/час. Передвигаются они длинными - до 6 метров - прыжками и способны перемахнуть двухметровое препятствие.

Большие, чуть навыкате заячьи глаза хорошо видят в сумерках и ночью. Их высокая посадка по бокам головы дает зверьку возможность издалека заметить угрозу. Широкое поле обзора обеспечивает и подвижная шея, позволяющая крутить головой по сторонам.

Зайцы не отличаются особой общительностью, но часто предупреждают друг друга об опасности, громко барабаня по земле задними конечностями. Подошвы заячьих лап покрыты длинной густой шерстью, обеспечивающей надежное сцепление с любым грунтом - от спекшейся глины до сыпучего песка или снега - в любой природной зоне.

Большинство зайцев живет на поверхности земли, поэтому окраска их меха, как правило, сливается с местностью. Прекрасным примером камуфляжа служат полярные зайцы и американские беляки. С наступление холодов они одеваются в белую зимнюю шубку, делающую их совершенно незаметными в глубоких снегах. Зато весной белый наряд линяет, и вместо него отрастает серый летний мех.Зайцы: Американские беляки щеголяют в белых шубках круглый год, даже после схода снежного покрова. Этих животных еще называют снежными зайцами.

Среда обитания зайцев

Почти все зайцы предпочитают селиться в открытой, изобилующей травами местности - будь то небогатая зеленью заполярная тундра, кустарниковые заросли полупустынь Аризоны или сочные зеленые луга Британских островов. Заяц-беляк часто встречается в хвойных лесах, а русак - на опушках лиственных лесов и перелесков. Как правило, заяц ведет оседлый образ жизни, занимая небольшой участок, размеры которого меняются в зависимости от вида и места обитания. Не проявляя особого рвения в охране своей территории, зайцы мирно уживаются в близком соседстве с другими сородичами.

В отличие от кроликов, зайцы редко живут под землей, хотя некоторые виды при случае занимают норы, покинутые прежними хозяевами. Калифорнийский чернохвостый заяц иногда выкапывает короткую неглубокую норку, где можно переждать дневную жару, а полярные зайцы и беляки прячутся от мороза и хищников, зарываясь в глубокий снег. Однако гораздо чаще зайцы отдыхают и спят, затаившись где-нибудь в зарослях, под поваленным деревом или в мелких утрамбованных углублениях в почве или траве.

Питание зайцев

Зайцы активны круглый год и ведут в основном ночной образ жизни. С наступлением сумерек они покидают дневные лежки и пускаются на поиски корма. При этом многие зверьки совершают обход своего участка по давно облюбованному маршруту.

У зайцев, как и у многих травоядных животных, хорошо развита пищеварительная система, способная справиться с большими объемами растительного корма. Любопытно, что зайцы выделяют два типа фекалий - сначала мягкие и влажные, которые потом и поедают, а затем жесткие, волокнистые. Это позволяет им извлекать максимум питательных веществ из потребляемого растительного материала.

Основу рациона зайцев составляют различные травы, но они охотно лакомятся и другой растительной пищей по сезону. Почки и молодые побеги, тонкие веточки, древесная кора, семена и ягоды, сухая трава, опунции и яблоки - все годится к столу непритязательного зверька, когда трава в дефиците. Пристрастие к сельскохозяйственным культурам и молодым саженцам фруктовых деревьев снискало зайцам репутацию злостных вредителей. Особенно дурной славой в этом отношении пользуется калифорнийский чернохвостый заяц и его северный сосед - беляк. Сообщают также, что некоторые виды ловят и поедают полевых мышей, а полярный заяц якобы неравнодушен к мясу и даже устраивает набеги на попавших в капканы лис.

Размножение зайцев

Зайцы уступают по плодовитости своим родственникам кроликам, но темпы их размножения все же довольно высоки. Одни виды выводят потомство круглый год, другие - только в определенный брачный сезон, который, впрочем, довольно продолжителен. У многих видов бывает по 3-4 окота за год, в каждом из которых может быть от одного до шести зайчат.

В период гона зайцы, особенно русаки, впадают в «мартовское безумие», затевая настоящие «кикбоксерские» поединки и пуская в ход передние и задние лапы. Это либо самцы дерутся за самку, либо самка отвергает слишком настойчивые ухаживания любвеобильного кавалера. Обычно эти ристалища разгораются весной, но спаривание происходит в любое время года.

Зайчата появляются на свет куда более развитыми, нежели крольчата - очевидно, потому, что окот происходит не в глубокой норе, а практически под открытым небом. По этой же причине малыши рождаются в шерсти, хорошо видят и уже через несколько часов могут бегать и заботиться о себе.

Трехдневных зайчат мать на целый день растаскивает по укромным местечкам, и только в сумерках все семейство собирается вместе на ужин.

Зайчата быстро растут, но половая зрелость наступает у них не через два месяца, как у кроликов, а примерно в годовалом возрасте.

Зайцы под угрозой

Хотя человек издавна охотился на зайцев ради мяса, а иногда и ради меха, который, впрочем, не имеет особой ценности, это никогда не грозило полным истреблением тем или иным видам. Тем не менее, в некоторых частях планеты популяция зайцев заметно сократилась. Так, во многих странах Европы стало гораздо меньше зайцев-русаков. Чаще всего они гибнут под воздействием применяемых фермерами пестицидов, а зайчата - под колесами сельскохозяйственных машин.Зайцы: Европейский русакВ США популяция зайцев сокращается из-за ухудшения среды их обитания. Некоторые дальневосточные виды - к примеру, яркендский заяц и китайский заяц - стали огромной редкостью, во Вьетнаме они находятся под угрозой полного вымирания.